Pria bernama ‘Mr. Santa Anita’

Dr. Charles Henry Strub adalah salah satu pengusaha wirausaha yang tampaknya mampu berhasil dalam setiap usaha yang bisa dibayangkan. Dia memulai dari kecil sebagai pemain bisbol dengan kemampuan sederhana dan sebagai dokter gigi yang tertarik untuk merangkul inovasi. Pada saat kematiannya, ia telah memulai karir legenda bisbol Joe DiMaggio, mengumpulkan kekayaan jutaan dolar, dan mengubah Taman Santa Anita menjadi salah satu panggung pacuan kuda terbesar.

Strub tentu tidak membiarkan rumput tumbuh di bawah kakinya. Lahir pada tahun 1884, ia selalu terdepan dalam pengejaran bisnisnya. Pemasaran yang baik adalah landasan kebijakannya. Sebagai seorang dokter gigi di San Francisco, ia dengan cepat mengadopsi penggunaan anestesi untuk ekstraksi dan sering memasang iklan besar di San Francisco Examiner yang mempromosikan harga dan pentingnya perawatan gigi yang baik.

Tetapi dunia olahraga datang memanggil, dan Strub menjawab panggilan itu. Sebelumnya pemain bisbol liga kecil, Strub terhubung kembali ke akarnya pada tahun 1918 ketika ia bergabung dengan George Putnam dan Charles Graham dalam membeli tim bisbol liga kecil San Francisco Seals. Selama tahun-tahun berikutnya, Strub memainkan peran integral dan menguntungkan dalam menyalurkan pemain baru ke tim liga utama.

“[Strub] menunjukkan sentuhan Midas-nya dengan menjual suksesi pemain ke jurusan dengan perkiraan agregat $1.000.000, di era ketika sebagian besar kesepakatan semacam itu berada di kelas kacang, ”tulis Al Wolf di Los Angeles Times pada 29 Maret 1958. Joe DiMaggio dan “Lefty” Gomez hanyalah dua dari pemain terkenal yang dijual oleh San Francisco Seals selama masa Strub dengan tim.

Keuletan adalah salah satu pakaian kuat Strub. Gempa bumi San Francisco 1906 menghapus praktik kedokteran giginya, tetapi dia membangunnya kembali. Kehancuran pasar saham tahun 1929 yang memicu Depresi Hebat membuat Strub terjerat utang, tetapi ia segera bangkit kembali. Tidak peduli seberapa menantang situasinya, Strub sepertinya selalu bangkit kembali dengan lebih kuat.

Sementara Strub pulih dari kehancuran pasar saham, California melegalkan taruhan pari-mutuel pada tahun 1933, membuka jalan bagi kembalinya pacuan kuda dalam skala besar. Meskipun Strub tidak memiliki ikatan sebelumnya dengan olahraga ini, dia merasakan peluang dan mulai mencari opsi untuk membangun arena pacuan kuda. Dengan dukungan profil tinggi dari produser film Hal Roach, penyanyi/aktor Bing Crosby, dan pengusaha Leigh Battson, Los Angeles Turf Club muncul, membangun fasilitas balap yang indah di kaki pegunungan San Gabriel yang indah.

Taman Santa Anita dibuka pada Hari Natal 1934 dengan 25.000 penonton yang hadir, dan pertemuan perdananya sukses meriah. Dengan Strub menjabat sebagai wakil presiden dan manajer umum, Santa Anita selalu menjadi yang terdepan dalam teknologi dan inovasi dalam pacuan kuda. Stopwatch untuk balapan waktu? Betapa kuno! Santa Anita memasang timer listrik pertama di Amerika Serikat. Menempatkan juri memercayai mata mereka untuk menentukan pemenang dalam penyelesaian foto? Hancurkan pikiran itu! Santa Anita menaruh kepercayaan mereka pada kamera penyelesaian foto bermodel baru.

Dalam “The History of Thoroughbred Racing in America,” William HP Robertson menceritakan pembukaan Santa Anita pada 25 Desember 1934. “Dibangun di lokasi perkebunan Lucky Baldwin tua, dengan motif arsitektur Spanyol-Amerika yang selaras dengannya. di sekitarnya, pabrik baru yang mewah ini memiliki tribun dengan kapasitas tempat duduk 8.000 ditambah clubhouse yang dapat menampung 450. … Pada malam Natal seekor kuda poni terlihat berlari bolak-balik melintasi garis finish, untuk menguji kamera baru di atas pers kotak, yang mampu mengambil foto yang dapat dicetak dalam waktu tiga menit.”

Lapangan rumput menurun, dibangun pada tahun 1953 dan meniru model trek di Eropa, terbukti menjadi hit instan dengan penunggang kuda dan penggemar balap. Santa Anita juga termasuk di antara pengadopsi awal gerbang awal modern.

Inovasi ini populer, tetapi daya tarik sebenarnya adalah struktur dompet Santa Anita yang menggiurkan. Perlombaan khas trek, Santa Anita Handicap, membawa dompet tahunan senilai $ 100.000, yang tertinggi yang pernah ditawarkan untuk perlombaan di Amerika Serikat. Distribusi dompet rata-rata harian secara rutin menduduki peringkat tertinggi di negara ini.

Cukuplah untuk mengatakan, Santa Anita berkembang di bawah manajemen Strub.

“Pada hari-hari aktif di Santa Anita … seorang pria yang dapat disebut sebagai ketua jeniusnya, duduk di kantor di atap tribun dan melihat ke salah satu domain balap terbesar di Amerika Serikat,” tulis penulis terkenal Damon Runyon dalam kolom yang diterbitkan di Miami Herald pada 17 November 1941. “Dia adalah Dr. Charles H. Strub … yang manajemennya diakui sebagai alasan keberhasilan operasi yang menakjubkan … [Santa Anita] menangani sekitar $900.000 per hari dalam mutuel dan sering kali memiliki jutaan dolar hari. Belum pernah ada yang seperti ini dalam sejarah balap.”

Runyon memuji Strub dengan keberhasilan Santa Anita dalam menarik istal balap utama Pantai Timur untuk balapan di California setiap musim dingin, mencatat Strub melakukan perjalanan tahunan ke Saratoga di New York untuk mempromosikan Santa Anita dan menghidupkan partisipasi. Kuda juara milik Alfred Vanderbilt II dan Calumet Farm segera berlomba untuk memperebutkan hadiah utama di arena pacuan kuda Arcadia.

Serangan jantung pada tahun 1945 mendorong Strub untuk memperlambat langkahnya, tetapi hanya sedikit. Dia tetap terlibat sebagai wakil presiden eksekutif dan menyaksikan kejayaan ledakan balap pascaperang, ketika dompet meroket dan panen tahunan anak kuda hampir dua kali lipat dalam waktu kurang dari satu dekade. Santa Anita Derby menjadi acara senilai $100.000 pada tahun 1946, menjadikannya salah satu balapan terkaya untuk anak berusia 3 tahun di mana pun di negara ini. Santa Anita Maturity untuk anak berusia 4 tahun diresmikan dengan dompet yang sama pada tahun 1948, sedangkan San Juan Capistrano Handicap senilai $100.000 menjadi lomba rumput terkaya di negara ini ketika beralih ke lapangan rumput baru pada tahun 1954.

Pada bulan Maret 1958, setelah lebih dari dua dekade memimpin Santa Anita, Strub meninggal karena efek stroke. Dia berduka sebagai eksekutif balap yang mengubah permainan yang membantu mendorong olahraga maju dengan inovasi dan pemasaran. Lima tahun kemudian, Santa Anita menghormati ingatannya dengan mengganti nama Santa Anita Maturity untuk menghormatinya. The Charles H. Strub Stakes – kemudian menjadi Strub Stakes – diadakan hingga tahun 2014 dan dimenangkan selama bertahun-tahun oleh bintang-bintang yang menonjol seperti Affirmed, Spectacular Bid, Alysheba, dan Silver Charm.

“Nama Dr. Charles Strub akan hidup selamanya dalam sejarah balap ras murni,” tulis Paul Zimmerman di Los Angeles Times tanggal 29 Maret 1958. “Tentu saja, melalui pembangunan dan operasi progresif Los Angeles Turf Club, dia adalah pemimpin yang hebat dalam pendakian balap dari kelas kuda dan kereta ke tempat di mana kehadiran telah mengambil kepemimpinan nasional atas semua olahraga profesional lainnya.

Sangat mudah untuk melihat mengapa orang menjulukinya “Mr. Santa Anita.”

Fakta menyenangkan

Menurut Paul Zimmerman dari Los Angeles Times, Strub memainkan peran penting dalam karier Seabiscuit, favorit penggemar yang menang di Santa Anita Handicap 1940. “Dokter yang baik telah melihat mantan pedagang piring berjalan di Detroit dan mendesak pembelian pada teman lamanya [Charles Howard], ”Zimmerman menjelaskan pada 29 Maret 1958. Posisi Strub sebagai wajah balapan di Santa Anita sedemikian rupa sehingga trek itu sering disebut oleh wartawan surat kabar sebagai “Strubville.” Putra Strub, Robert Paul Strub, mengikuti jejak ayahnya sebagai eksekutif dan promotor balap. Dia menjabat sebagai presiden Santa Anita dan menerima Eclipse Award of Merit pada tahun 1992.

Author: Eileen Mccoy